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John Isner reflects on college years: ”If I hadn’t played for four years at Georgia, I don’t think I would be where I was now”

James Blake isn’t the only younger player who is making a strong case for going to college before going to the pros. Two of his former opponents are making waves on the pro circuit as well: Georgia’s John Isner and Illinois’ Kevin Anderson. Isner, who was named the 2007 Farnsworth/ITA National Senior Player of the Year, finished his senior year ranked No. 2 in the nation. Before leaving his Bulldog teammates, Isner helped lead them to a perfect 32-0 season, and two national team titles. Isner also racked up one national singles title, three national doubles titles, and was named an ITA All-American four times in his career at UGA. Since turning pro in June of 2007, he has climbed all the way to the top 10 ATP!

Isner opens up about his choice of going to college:

“For me, to tell you the truth, I never even thought about going pro [after high school],” Isner said. “If I didn’t go to college, I really don’t even know if I would be playing tennis now. A lot of players leave high school and go straight to the pros, and they don’t make it and don’t have success, so they burn out after two or three years. For sure, if I hadn’t played for four years at Georgia, I don’t think I would be where I was now.”

Isner also drew on his time at Georgia to help him prepare for the biggest matches of his career. While he admitted that winning a lot of matches in college gave him confidence to take on the toughest professional players in the world, Isner recalled that it was the pressure-packed situations that helped him keep his cool on Center Court.

“Playing at Georgia, we’ve always played in front of huge crowds, especially in May,” Isner said. “There was a lot of pressure on us as a team to play well because we were expected to win. Obviously playing Andy [Roddick] in an ATP final, there’s a lot of pressure, but I don’t think it compares at all to playing in NCAA’s at Georgia, with five or six thousand people watching you play. Every match was pressure packed, and I was able to stay calm and play my game. Playing at Georgia helped out because that was playing for the team, and that’s a lot more pressure to succeed: you don’t want to let your team down.”

While at Georgia, Isner underwent a lot of physical changes as well. The 6’9” right-hander admits that his time as a Bulldog helped him become the physical force we see on the court today, as he put on over 40 lbs.

“[College] was the best preparation I could have ever asked for,” Isner said. “In those four years, I had unbelievable coaching with Coach Diaz. I learned so much mentally, and I got so much stronger physically. Coming out of high school I was tall, skinny, and gangly, not strong and not mature. I was none of that. I had to go to college and get stronger. I had to start growing out instead of up.”

This trend doesn’t look to be stopping any time soon: while Blake, Isner and Anderson all made it to the top 10 ATP. Their incredible journey indicates the wave of success from college to the pros.

 

 

“I would not trade those years for anything, even more success on tour”

The characters may change, but the story remains the same: a promising young
tennis player picks up a racket and falls in love with the game. The family makes
sacrifices, driving to junior tournaments across the country, tracking rankings
and tournament wins. Eventually, they head for warmer climates, a tennis
academy, and the chance to play the sport year-round to develop their game.
When tennis is all you think about, it’s easy to encourage dreams about playing
with the pros, taking the court with stars. And so at a young age, these young
adults forgo college and make the choice to turn pro. But the reality is that those
same young players rarely make an impact at pro tournaments.
There is increasing pressure on young athletes to seek out competition on a
professional level, whether they are ready to or not. And many junior players
think that their only road to the big leagues is a direct one, deciding to go pro
directly out of high school. But there are again an increasing number of
professional tennis players who are making a stop along the way: college. And
college tennis has helped some of today’s brightest young stars bring their game
up to the next level, where they are finding success they would otherwise have
not attained.
The most recognizable and most successful former college player in the pros is
none other than James Blake. Blake attended Harvard before making his pro
debut. He became Harvard’s first-ever freshman All-American, and was the ITA
National Player of the Year his sophomore year. Since then, Blake has slowly
been working his way up the rankings, reaching as high as No. 4 ATP. He as well
has a best-selling book about his life and tennis career, and was named the 2005
ATP Comeback Player of the Year. Blake credits Harvard for helping him to
establish a solid foundation before heading into the pros.
“If I had to do it again, I would definitely attend Harvard all over,” Blake said. “I
learned so much in the classroom and outside of it; that the experience will
always be invaluable to me. I also felt like I grew as a person so much in those
years that it prepared me for an independent lifestyle. I would not trade those
years for anything, even more success on tour.”

That’s crazy, Joao!

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(Articolo scritto originariamente per SpazioTennis.com e visualizzabile a questo link)

Joao Monteiro arriva nella piccola città di Blacksburg, in Virginia, all’inizio del 2013 ed entra a far parte della squadra di tennis della Virginia Tech. È molto timido e si presenta con un inglese frammentato, bofonchiato, di chi sa benissimo di non essere in grado di mantenere una conversazione prolungata. È difficile penetrare la sua corazza ed ancora più complicato capire cosa gli passi per la testa: la chioma di capelli neri enorme e opprimente, gli occhi scuri e bassi, il pizzetto composto da qualche sparuto pelo adolescenziale e le mani perennemente in tasca. I suoi compagni impiegano qualche tempo prima di capire che quel ragazzo là sotto, nascosto sotto la frangia e con andare gobbo, è in realtà un tipo a posto con fare da Ozzy Osbourne in depressione.

Ancora più dubbioso è Jim Thompson, l’Head Coach della squadra di tennis. Da ex-ragazzo (ora cinquantenne) della Virginia cresciuto tra mille sport e una voglia di fare tipica di chi cerca sempre di mettersi in mostra, Jim pretende lo stesso da tutti i suoi giocatori: lotta su ogni punto, urla, sguardi duri, perenne movimento di gambe anche tra un punto e l’altro, continui high-five che vengono passati tra i membri della squadra come una corrente elettrica che porti tensione non solo in partita, ma in ogni allenamento. È lecito pensare che coach Thompson, dopo aver conosciuto Joao, sia rimasto più che perplesso. Solo la sua grande fiducia nei confronti di Stephen, il suo Assistant Coach, lo porta ad accettare Joao in squadra e a dargli una chance. Del resto Stephen non è un Assistant Coach qualunque, è uno che qualcosa ne capisce: Stephen Huss ha vinto Wimbledon, quello vero, in doppio, nel 2005, contro i fratelli Bryan in finale, insieme a Wesley Moodie. È un’opinione di cui ci si può fidare, pensa coach Thompson.

L’inizio non è dei più brillanti: l’atteggiamento fuori dal campo si rispecchia all’interno. Joao è spento, cupo, si piange addosso. Si lamenta, spesso. Dal punto di vista tecnico si intuisce un potenziale discreto, ma è seppellito da chili di troppo e da un fisico che non risalta né in potenza, né in altezza, né in velocità. Prova a spiegarsi, a giustificarsi, ma tra un inglese scolastico e il tono di autocommiserazione nessuno gli dà troppa retta. L’arrivo in università a gennaio sicuramente non lo aiuta, dal momento che il campionato a squadre inizia subito e i tempi per l’adattamento sono molto ristretti, mentre lui avrebbe bisogno di mesi per adattarsi davvero allo stile di vita americano e capire i cambiamenti che stanno avvenendo nella sua vita. “This is crazy, man” è la cosa che gli senti dire più spesso: riguardo ai dual match (gli incontri di campionato) intensi e rissosi; quando parla del campus dell’università, enorme e con strutture mai viste prima; sul cibo, un miscuglio di salse e grassi che neanche nei suoi sogni più remoti avrebbe immaginato. Joao è perso in un paese lontano dal suo, in un mondo che gli chiede intensità e grinta, dedizione completa e sveglie alle sei di mattina per allenarsi. Gli chiede di andare a lezione tra un allenamento e l’altro, stanco morto, e di ricominciare a studiare alla sera, prima di andare a letto. Gli chiede, insomma, di darsi una mossa. E la mossa non arriva subito.

Per le prime settimane Joao vede solo la panchina. I coach non lo reputano in grado di giocare tra i primi sei e lui non ha nessuna intenzione di contraddirli. Si sente ancora fuori posto e rimane interdetto quando percepisce il clima che si crea nei dual match. In casa lo esalta il tifo a favore; in trasferta lo spaventano le urla e gli insulti. Viene schierato in formazione dopo qualche settimana, al numero sei, dove perde al terzo set a risultato acquisito. Al cambio di campo alla fine del secondo set, quando ormai il risultato dell’incontro è già stato deciso e la Virginia Tech ha già vinto, Huss si siede sulla panchina e gli domanda se è nervoso, al che Joao, testa nell’asciugamano e busto piegato in avanti, alza un braccio così visibilmente tremante che Stephen è costretto ad abbassarglielo per paura che venga notato dall’avversario. Joao finisce per perdere quel set e ritorna a fare panchina per diverse settimane, inerme e incapace di cambiare la direzione in cui stanno andando le cose. In doppio è ancora peggio: la paura della rete lo pervade e lo blocca qualche metro troppo indietro, rendendo impossibile pensare di schierarlo in formazione.

Dopo qualche settimana, per una combinazione di infortuni e per via di una rosa non troppo vasta, Joao viene messo in campo contro l’università di Duke. Perde una partita tirata, in due set, dimostrando però un livello che non era ancora riuscito a raggiungere. Coach Huss insiste con coach Thompson per continuare a far giocare Joao in fondo al lineup, al numero sei, e lo ottiene. Joao andrà avanti per tutta la stagione giocando stabilmente al numero sei e, pian piano, comincerà a vincere la maggior parte delle sue partite.

Le stagioni successive vanno in crescendo, con Joao che arriva a giocare da numero tre e quattro della formazione l’anno successivo, prima di scavalcare addirittura i suoi compagni, arrivati insieme a lui, che l’avevano sempre facilmente surclassato negli anni precedenti. Joao finirà la sua carriera giocando stabilmente al numero uno della squadra, raggiungendo i primi dieci dell’NCAA in singolo e i primi venti in doppio (insieme al danese Andreas Bjerrehus) e passerà alla storia come il miglior giocatore ad aver mai solcato i campi da tennis della Virginia Tech, arrivando addirittura alla semifinale dei campionati NCAA e raccogliendo il titolo tanto aspirato di All-American.

Come è successo tutto questo? Dopo i lamenti, la sfiducia e la pigrizia che definivano i suoi comportamenti, Joao ha iniziato a cambiare. Il processo è durato diversi mesi e l’ha portato dall’allenarsi in maniera superficiale al prendere seriamente ogni aspetto della sessione di allenamento; da sedute in palestra cercando di svolgere meno esercizi possibili a sessioni complete e mirate; dal mangiare junk food e bere Coca Cola allo stare attento alla propria dieta, fino a diminuire drasticamente il suo peso aumentando la sua massa muscolare; dall’essere condotto, spinto, motivato, fino a diventare lui stesso il motivatore e la guida della squadra; per farla breve, Joao ha acquisito quella fiducia in se stesso che gli mancava, quella componente fondamentale della vita di ogni atleta e, in fondo, di ogni persona. Tirare fuori tutta questa fiducia non è mai un processo facile e, nel suo caso, il processo è cominciato grazie agli allenatori che credevano in lui, grazie a una squadra che lo motivava e a un ambiente, quello dei college americani, estremamente vibrante, stimolante e competitivo.

Adesso Joao si è dato un paio di anni di tempo per fare il professionista, e alcuni risultati sono già arrivati. In pochi mesi è passato dal non avere ranking ATP a vincere un torneo Futures in Portogallo, accompagnato da diverse altre finali e semifinali. Uscito dall’università a maggio 2016 con una laurea in economia e diverse offerte di lavoro (per il momento rimandate), in pochi mesi ha raggiunto la posizione numero 569 del mondo ed è pronto, adesso, a fare le scelte importanti che definiranno la sua vita. Joao ha dimostrato che, sbilanciandosi ed esponendosi senza parapetto a un’esperienza stravolgente come quella del college americano, e soprattutto fidandosi delle persone intorno a sé, è possibile raggiungere traguardi che sarebbero stati assolutamente impensabili. “This is crazy, man!”